מנגנון חדש להפעלת המערכת החיסונית כנגד תאי הסרטן מאפשר לתאי המערכת הזאת לאתר ולחסל תאים סרטניים טוב יותר ועוד לפני שהם מתפשטים. כך נטען במחקר בינלאומי חדש שהוביל פרופ' ניק היינינג מבית הספר לרפואה של אוניברסיטת הרווארד, כאשר שותפיו לכתיבת הדו"ח היו פרופ' ארז לבנון והדוקטורנטית אילנה בוחומנסקי מהפקולטה למדעי החיים באוניברסיטת בר אילן.

על המחקר, שהתפרסם בסוף השבוע בכתב העת Nature, דיווחה אוניברסיטת בר אילן.

צוין כי המחקר התמקד במנגנון שבאורח שגרתי משרת את התאים על ידי כך שהוא "מסמן" עבורם גנים אנושיים מסוימים, כדי להימנע מזיהויים כנגיפים. עתה נתגלה שכאשר המנגנון הזה מעוכב, ניתן לרתום את המערכת החיסונית כדי להילחם בתאי הסרטן באורח יעיל במיוחד ובאופן היעיל ביותר כנגד סרטן ריאה ומלנומה.

"מצאנו", הסביר פרופ' לבנון, "שאם בולמים את המנגנון הזה, המערכת החיסונית נעשית הרבה יותר רגישה. כאשר המנגנון הזה מושבת,  המערכת החיסונית נעשית יותר תוקפנית כנגד התאים הממאירים".

בשנים האחרונות פותח דור חדש של תרופות לסרטן המבוססות על בלימת החלבונים המרסנים את הפעילות החיסונית כנגד גידולים ממאירים. תרופות אלו הראו הצלחה ראויה לציון כנגד כמה סוגים של גידולים סרטניים.

השנה הוענק פרס נובל לרפואה לג'יימס אליסון וטסוקו הונז'ו שגילו את הגנים החשובים ביותר המעורבים במנגנון הזה. אלא שחרף הישגם, הדור הנוכחי של התרופות עדיין מסייע רק למספר קטן של חולים, בעוד שרוב התרופות כושלות בהפעלת המערכת החיסונית לשם תקיפת הגידול הסרטני.

עתה, בעקבות ממצאי המחקר החדש, תתאפשר העצמת הפעילות של המערכת החיסונית כדי לתקוף תאי סרטן. כמה חברות תרופות, כך נמסר, כבר החלו לבצע מחקר לשם סריקת התרופות שיפעלו על בסיס התגלית הנוכחית.